クローン病 Chrohn's disease
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クローン病とは?

クローン病

クローン病とは、小腸や大腸の粘膜に慢性的な炎症が起きて、潰瘍(皮膚の表面のほうがなくなってしまう状態)やびらん(ただれ)ができる病気です。クローン病とよく似た病気として、潰瘍性大腸炎があります。潰瘍性大腸炎では、大腸で炎症が起こることが特徴ですが、クローン病では、口腔から肛門まで、消化管のどの場所でも起こります。

クローン病では、腹痛や下痢、血便、発熱、体重減少などの症状がみられるほか、狭窄(腸管が狭くなること)や肛門病変などの合併症が起こることがあります。

しかし、クローン病と診断されても、悲観することはありません。治療法の進歩と確立によって、多くの患者さんは、服薬などの内科的治療をきちんと行うことで、これまでとあまり変わらずに日常生活を過ごすことができるようになってきています。

日本では1970年代から厚生労働省の研究班などがこの病気の原因や治療法について研究を進めています。患者数は年々増加していますが、欧米よりは少ないともいわれています。

原因

クローン病の原因はまだ明らかになっていません。
しかしながら、医学の進歩により少しずつその病態が解明されつつあります。

現在までにわかってきていることは、生まれつきの体質という「遺伝的要因」に、食事や生活習慣など「環境的要因」が加わって、腸の免疫機能(ウイルスや細菌など外敵から身体を守る機能)が正常に働かなくなることから起こると考えられています。クローン病の患者さんの腸では、過剰に免疫細胞が働いてしまうことで、TNF-αという物質が過剰に分泌されます。この過剰なTNF-αが、腸管での炎症を引き起こすと考えられているのです。

また、腸内にいる細菌、いわゆる腸内細菌が病気の発症に関係していることも指摘されています。人間の体内には100種類以上の腸内細菌が常在しており、それらの細菌のバランスが崩れたり、特定の細菌が増えることによって、免疫機能に異常が起きたり、炎症が起こったりすることが推測されています。

クローン病を起こしたり、悪化させたりする要因としては、喫煙や食事(欧米風の食生活)、一部のお薬が知られています。この病気は日本でも年々増加しているのですが、食生活の欧米化も、増加の原因であると考えられています。

免疫機能の異常が引き起こす病気

免疫機能は、細菌やウイルスなどの外敵から私たちの体を守るためのシステムです。インフルエンザウイルスのように、体の外から入ってくる外敵を「抗原」といい、それを攻撃して排除する物質を「抗体」といいます。抗体は白血球からつくられます。白血球のなかには、マクロファージ、ヘルパーT細胞、キラーT細胞などの免疫細胞があり、それぞれに役割をもっています。これらの免疫細胞は、ウイルスなどの抗原を見つけると、体に害を及ぼす異物と判断し、それを排除するために攻撃します。

しかし、病気から私たちを守ってくれるはずの免疫細胞が、何かのきっかけで過剰に働きすぎて、自分の体を攻撃してしまうことがあります。これが免疫の異常で、自分で自分の体を攻撃することから、「自己免疫疾患」と呼ばれています。クローン病も自己免疫疾患の一つです。